Mavis Staples and Levon Helm – Carry Me Home

Op aangrijpende maar uitdagende opnames gemaakt in 2011, kort voor de dood van Helm, geven Staples’ indrukwekkende zang een enorme levendigheid aan blues-, folk- en soulstandaarden.

In het begin van de jaren negentig begon Levon Helm met het hosten van liveshows die hij Midnight Rambles noemde in een studio in zijn huis in Woodstock, NY. Het was een zeldzaam helder moment in het verhaal van wat er gebeurde met de leden van de band die niet Robbie Robertson waren in de jaren na de splitsing van het kwintet, een grimmig verhaal over bittere vijandschap, verslaving, zelfmoord, faillissement en gevangenisstraf. De shows van Midnight Rambles hebben de carrière van drummer en zanger nieuw leven ingeblazen. Deze hebben geleid tot twee Grammy-winnende solo-albums en trokken een groot aantal gasten aan: Dr John, Drive-By Truckers, Elvis Costello, Donald Fagen, My Morning Jacket, Norah Jones, Kris Kristofferson .

Maar misschien was geen enkele artiest zo geschikt voor het evenement als Mavis Staples , die in 2011 een Midnight Ramble speelde met Helm en zijn band. Helm had prozaïsche redenen om de shows te beginnen – nadat hij aan keelkanker leed waardoor hij vijf jaar lang niet kon zingen. jaren had hij medische rekeningen te betalen – maar zijn verklaarde doel was om de sfeer te creëren van de reizende tentshows die hij als kind in Arkansas had gezien. De ‘middernachtwandeling’ legde hij uit, was een tweede optreden dat alleen voor volwassenen was, ‘waar de liedjes een beetje sappiger zouden worden, de grappen grappiger zouden worden en de mooiste danseres echt naar beneden zou gaan en eraan zou schudden’.
Het is niet moeilijk om de nummers die de ruggengraat vormen van de liveset van Staples en Helm voor te stellen als onderdeel van het repertoire van een reizende show uit de jaren 40 – zij het in het minder gewaagde deel van de avond – gezongen door iemand die klonk als Mavis Staples: een grote, pakkende, kerkgefokte stem met een gruizige onderstroom. Zeker, de bluesy gospel standards Hand Writing on the Wall, You Got to Move en This May Be the Last Time (later geseculariseerd, de laatste twee vonden hun weg naar het oeuvre van de Rolling Stones) en de a capella hymne Farther Along zijn allemaal oud genoeg om in beeld te zijn geweest. Twee nummers uit Helms solocanon, When I Go Away en Wide River to Cross, voelen zo geworteld in pre-rock’n’roll-tradities dat ze tientallen jaren ouder zouden kunnen zijn dan ze zijn. Aangevuld met een blazerssectie, kookt Helm’s band en klinkt Staples indrukwekkend:

Staples is inderdaad indrukwekkend genoeg om Gotta Serve Somebody van Bob Dylan te transformeren (“It may be the devil or it may be the lord”), een nummer dat John Lennon zo woedend maakte dat hij een scabrous, scouse-accentueerde reactie opnam: “Yer gotta serve yerself / Dat klopt, la, zet dat recht in je verdomde ‘ead’. Lennon dacht blijkbaar dat het lied didactisch en vroom was, maar hij zou zijn deuntje hebben veranderd als hij Staples het had horen zingen. Ze vervangt Dylans nasale grijns met een stem die langzaam opbouwt van ingetogen en onheilspellend naar een reeks louterende, keelklanken.

Ook getransformeerd is This Is My Country, een van Curtis Mayfield’s meest intrigerende protestsongs. Het origineel verandert van woede in zijn afbeeldingen van slavernij en levens die verloren zijn gegaan in de strijd voor burgerrechten, naar het toespreken van blanke luisteraars met een hartelijk pleidooi voor de rede, in strijd met de militante stemming van 1968: “I know you will give consider / Shall we perish onrechtvaardig of samenleven als een natie?” In het tweede jaar van het presidentschap van Obama, met al dreigende onweerswolken aan de rechterkant, passen Helm en Staples de stemming van het lied dienovereenkomstig aan. Helms spel legt de nadruk op tromgeroffel, waardoor het ritme een militaristischer gevoel krijgt dan het relaxte origineel van de Impressions. Staples demonstreert de teksten, dus het einde van het nummer suggereert dat iemands geduld eindelijk opbreekt:

Het album eindigt met The Weight, een nummer dat de Staple Singers in 1968 coverden en met de band speelden in Martin Scorsese’s film The Last Waltz. Er is een overtuigend argument dat dit het hoogtepunt van de film is, hoewel liefhebbers van het buitengewone moment waarop Van Morrison, gepropt in een afschuwelijke lovertjesoutfit, zich met hoge schoppen een weg over het podium begint te schoppen – kijkend, zoals een filmcriticus het memorabel uitdrukte, als een ” moordlustige elf” – kan verschillen.

In die versie zingt Helm het eerste couplet van het nummer, voordat Staples het overneemt. Hier zijn de rollen omgedraaid, dus Staples’ gedurfde stem fungeert als opmaat voor Helms optreden. Geteisterd door ziekte, is zijn stem hees en gehavend, maar toch perfect in harmonie – het heeft een zorgeloze, neerslachtige kwaliteit. Hij verandert de persoonlijke voornaamwoorden in één regel, dus het lijkt te verwijzen naar zijn eigen beproevingen – “Ik ga mezelf een plezier doen, blijf in de buurt” – en tegen het einde van het nummer laat hij een uitdagend, knetterend gebrul horen. Dat Helm minder dan een jaar te leven had, verleent zijn optreden duidelijk ontroering, maar zoals de grafschriften gaan, is Carry Me Home niet echt doordrenkt met wat misschien melancholie was: daarvoor is het te uitbundig, te levendig. Het klinkt meer als een man die naar buiten gaat in een gloed van glorie.

 35 x bekeken totaal,  1 x vandaag bekeken

0 replies on “Mavis Staples and Levon Helm – Carry Me Home”